A desnutrição pode ser ocasionada pela falta de uma alimentação adequada ou por problemas de saúde que impedem a absorção de nutrientes de maneira correta. Ela pode ser primária ou secundária. Entre as causas primárias estão:
comer pouco ou comer “mal”. Já nas secundárias estão: a ingestão insuficiente de alimentos por fatores externos, que podem estar demandando um gasto energético maior do corpo, ou impedindo a pessoa de absorver os nutrientes e se alimentar corretamente.